Хороший вопрос. «Как же без них…», — ответят многие. Какое-то время назад я бы ответил так же, но сейчас отвечу по-другому.

Тесты не смогут помочь вам, если вы не представляете, как работает фотосинтез в растениях, если не хотите разбираться, почему они желтеют или не растут. На самом деле, что вам даст знание о том, что нитратов в воде 20 мг\л или любое другое количество. Даже концентрация 40 мг\л при большом количестве растений - это нормально. Конечно, концентрации нитратов в пределах 80-100 мг\л должны заставить задуматься, но таких значений в аквариуме с растениями сложно достичь, если только вы не ошиблись с количеством внесенных удобрений, или аквариум крайне перенаселен рыбой. Такие случаи мы рассматривать не будем. Допустим, вы правильно всё рассчитали и в течение недели вносите какое-то количество удобрений. А почему именно такое? По рекомендации производителя на бутылочках с удобрениями? Как отправная точка, это нормальный выбор. Скорее всего, эти значения вам не подойдут, и нужно будет корректировать. А в какую сторону корректировать? Да, можно произвести измерения и рассчитать, сколько примерно растения потребляют питательных веществ. Только есть один нюанс: потребление может меняться со временем. Есть много факторов, влияющих на это. К примеру, температура.
Со временем вы придёте к тому, что необходимо внимательно наблюдать за растениями,за их состоянием. Значения концентраций вам сами по себе ничего не скажут о самочувствии растений. Вы не видите полной картины, какие химические соединения находятся в воде и в грунте. Тестов для проверки концентраций всех соединений нет, не будете же вы делать спектральный анализ воды каждую неделю. :) Не думаю, что у читателей есть доступ к такому оборудованию. Хотя, как вариант, и такое возможно!

Есть явные признаки наличия определенных проблем с питанием растений. Например, дифицит калия достаточно легко опознать.
potasium_deficit
Причем, проблема не столько в абсолютной концентрации соединений калия, а в пропорции калия и натрия. Но в домашних услових измерить концентрацию натрия не получится. Остаётся только довериться самим растениям.
Или пример с азотом. Допустим, вы измерили нитраты тестом и получили значение 10 мг\л. Начали регулярно вносить удобрения, содержащие азот, а растения выглядят ужасно. И, вроде бы, по всем признакам нехватка именно азота. Но нет,- нитратов достаточно. Получается, этого мало, и вы начинаете вносить больше, а ситуация не сильно меняется. Теперь листья не только желтоваты по краям, но и появились белые пятна на новых побегах. Кроме того, водоросли ещё более активно размножаются. Знакомо? Почитав бегло в Интернете, вы находите, что листья белеют из-за нехватки железа. Покупаете тест на железо, к слову сказать, не дешевый. Делаете измерения и выясняете, что железо там есть, пусть немного, но оно есть. Ага, значит нужно лить больше микро-удобрений, в составе которого оно присутствует. Регулярно добавляете их в аквариум, но снова что-то не так: листья по-прежнему белые. Вы скупаете все доступные тесты, включая редкие, например, на калий. Меняете удобрения на другие. А растения все равно выглядят плохо, не растут. Думаю, многие через это прошли, проходят или пройдут. Теперь понимаете, почему эксперименты с тестированием воды плохие? Без понимания механизмов, происходящих внутри растений, тесты бессмысленны.
Начать разбираться можно, использовав вот такую картинку. Похожих схем много. Но для первичного анализа этого достаточно.

deficit
Подходить к поиску проблем нужно внимательно, поскольку можно легко перепутать причину со следствием, недостаток чего-либо с избытком. Как уже говорил, наблюдение и анализ - самые лучшие методы.
Водоросли, как это ни странно звучит, хорошие помощники в нашем деле. Они - дополнительный индикатор наличия или отсутсвия питательных веществ в аквариуме. Если растения чувствуют себя хорошо, то у водорослей нет шансов на выживание. И наоброт. Есть исключния. Например, наличие в воде эвглены или других зеленых одноклеточных водорослей, скорее, говорит о благоприятных условиях.
Не имеет никакого смысла делать измерения каждую неделю. Знаю, некоторые делают измерения очень часто. Да что там, я и сам какое-то время назад делал точно так же. Не могу сказать, что это знание мне сильно помогало. У меня было нитратов 20 мг\л, фосфатов около 0.1 мг\л, железа столько же, и остальные параметры в норме. Но растения всё равно плохо росли. Проблема была в соотношении количества одних веществ к другим. Понимание пришло в процессе изучения физиологии растений и наблюдений.
Может показаться, что я призываю совсем отказаться от тестирования воды в аквариуме. Это не так. Главная мысль, которую хочется донести: анализируйте, изучайте физиологию растений, особенности разных видов. Тесты полезны, как уточняющий фактор, но не первичный! Первоочередное — это наблюдения за растениями и знания!
Отмечу, что совершенно не лишним будет иметь индикатор углекислого газа. Нормальная практика - это периодическое измерение уровня кислотности (pH), карбонатной жесткости (KH). Несколько реже измерять общую жесткость(GH) и электропроводность. Это даст вам понимание о процессах, протекающих в аквариуме. Но точно будет лишним измерять NO3, PO4, K, Mg, Fe и т.д. без явных на то причин. Не стоит начинать разбираться, почему не растут растения, с покупки тестов на NO3, PO4, K, Mg, Fe.

Что почитать:

  • Водоросли и причины их появления. http://www.amania.org/Tech/algae-jamesc.html. Этот сайт - кладезь знаний. Единственно, для освоения материала требуется хорошая теоретическая подготовка. Стоит возвращаться к данному источнику каждый раз, когда у вас возникают проблемы или есть непонимание каких-то тонкостей.
  • Физиология растений. http://fizrast.ru/
  • Влияние дефицита/избытка питательных веществ на растения. http://aquamaniac.ru/forum/viewtopic.php?f=41&t=222#p622